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L'énergie nucléaire, indispensable pour atteindre nos objectifs climatiques

L'énergie nucléaire et le climat

L'énergie nucléaire est la principale source d'énergie faible en carbone dont nous disposons actuellement en Belgique et notre principale alliée dans la lutte contre le changement climatique. Sans le nucléaire, il sera quasiment impossible d'atteindre les objectifs climatiques : tel est le constat qui ressort à chaque fois d'études nationales et internationales.

Réchauffement climatique et émissions de CO2

Au cours des 100 dernières années, la température moyenne sur Terre a augmenté de 1,1 degré Celsius, principalement à cause des émissions de CO2 et d'autres éléments introduits dans l'atmosphère par les activités humaines. Les 35 dernières années coïncident avec la plus forte hausse de la température observée à ce jour et 16 des 17 années les plus chaudes jamais enregistrées sont postérieures à 2001. Non seulement 2017 a été l'année la plus chaude jamais enregistrée, mais au cours de la même année, 8 mois sur les 12 ont également battu des records de chaleur.

Les pays signataires du protocole de Kyoto (1997) se sont engagés à réduire les émissions de gaz à effet de serre de façon à limiter la hausse de la température moyenne de la Terre à 2 °C à l'horizon 2050. À défaut, les conséquences pour l'environnement et la société deviendront irréversibles. Cet engagement a des répercussions importantes sur la production d'électricité, la principale source d'émissions de CO2. Les experts appellent à modifier l'ensemble du système ainsi qu'à supprimer progressivement les combustibles fossiles (charbon, gaz et pétrole), qui sont à l'origine de 70 % des émissions de CO2 dans le monde entier.

L'énergie nucléaire et le climat : vidéo

Le mix électrique est crucial pour atteindre les objectifs climatiques

Afin d'atteindre les objectifs climatiques, le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat (GIEC : l'organisme des Nations Unies chargé des questions climatiques) a estimé que 80 % de l'électricité mondiale devra être pauvre en carbone dans 35 ans (contre seulement 30 % à l'heure actuelle). Le choix du mix électrique se révèle donc crucial pour atteindre les objectifs climatiques belges. Selon le rapport sur les progrès accomplis vers la réalisation des objectifs climatiques fixés pour 2020 de la Commission européenne, la Belgique ne parviendra pas, dans la situation actuelle, à atteindre ses objectifs : il lui manquera 3,5 points de pourcentage.

La transition énergétique : une production d'énergie faiblement carbonée

L'objectif de la transition énergétique est clair : parvenir à une production d'énergie faiblement carbonée par la suppression rapide des technologies fortement émettrices de CO2. Les sources d'énergies renouvelables ont manifestement un grand rôle à jouer dans la transition énergétique afin d'atteindre cet objectif. Leur importance va donc continuer à croître dans les années à venir, mais seules, les énergies renouvelables ne suffisent pas.

En effet, elles présentent certaines limites notables. Ainsi, le soleil et le vent ne sont pas toujours présents. Ensemble, ils peuvent fournir environ 10 à 15 % de l'électricité de la Belgique, ce qui est grandement insuffisant pour apporter une réponse aux défis énergétiques et climatiques auxquels nous faisons face. Tant que nous ne serons pas en mesure de produire 100 % de notre électricité à partir d'énergies renouvelables, nous devrons miser le plus possible sur toutes les autres options pauvres en carbone. Outre les énergies renouvelables, seule l'énergie nucléaire est capable de produire une grande quantité d'électricité pauvre en CO2.

Des pays tels que la Suède tirent désormais la moitié de leur énergie des centrales hydrauliques, et l'autre moitié des centrales nucléaires. Ils parviennent donc à limiter leurs émissions de CO2 à un minimum, puisque l'énergie nucléaire émet peu de CO2.

Les émissions de CO2 de l'énergie nucléaire sont comparables à celles des énergies renouvelables

Si nous tenons compte du cycle de vie complet d'une centrale nucléaire (y compris l'extraction des matières premières, le transport, la construction et le démantèlement de la centrale et enfin, le stockage des déchets), les émissions de CO2 de l'énergie nucléaire sont comparables à celles des énergies renouvelables. Le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat (GIEC) des Nations Unies a calculé les émissions de CO2 des diverses sources d'énergie (en grammes par kilowattheure). La comparaison vous est présentée ci-dessous :

  • Parcs éoliens : 11 g/kWh
  • Centrales nucléaires : 12 g/kWh
  • Panneaux solaires : 27 g/kWh
  • Centrales au gaz : 490 g/kWh
  • Centrales au charbon : 820 g/kWh
Le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat des Nations Unies a calculé les émissions de CO₂ des diverses sources d’énergie.

En savoir plus : rapport GIEC

Le réacteur d'une centrale nucléaire génère beaucoup d'énergie. Il produit de la chaleur et doit par conséquent être refroidi, avec de l'eau. Il s'échappe donc des tours de refroidissement d'une centrale nucléaire de la vapeur d'eau qui ne contient pas de CO2.

Les émissions de CO2 des centrales au gaz naturel ou au charbon sont respectivement 30 et 50 fois plus élevées que celles de l'énergie nucléaire ou des énergies renouvelables.

L'énergie nucléaire : la principale source d'énergie faible en carbone pour la Belgique

Selon l'Agence internationale de l'Énergie (AIE), l'énergie nucléaire est actuellement, avec l'énergie hydraulique, la plus grande source de production d'électricité pauvre en CO2 au monde. Elle représente aujourd'hui 90 % de l'électricité bas carbone dans le mix électrique belge et constitue donc notre principal atout pour relever les défis climatiques. La fermeture des centrales nucléaires et leur remplacement par des centrales au gaz (le scénario le plus probable qui se profile pour la Belgique à l'horizon 2025) auraient pour effet une hausse des émissions de CO2 de l'ordre de 76 %. Il va sans dire que cela ruinerait les ambitions climatiques de notre pays.

Le bureau d'études PricewaterhouseCoopers a réalisé une enquête sur les émissions de CO2 en Belgique. Selon cette enquête, il semblerait qu'avec l'énergie nucléaire, « seulement » 13 millions de tonnes de CO2 seraient émises en Belgique en 2030, contre plus de 27 millions de tonnes sans énergie nucléaire (et avec les centrales au gaz naturel). Une étude de l'université de Gand arrive à un résultat similaire, en se basant sur un calcul précis des conséquences qu'aurait une sortie du nucléaire sur notre environnement. L'étude montre que les émissions de CO2 en Belgique augmenteront fortement si nous fermons les centrales nucléaires en 2025. Même si nous avions trois fois plus d'énergies renouvelables que maintenant d'ici 2030, les émissions de CO2 de notre production d'énergie connaîtront une hausse considérable (146 %).

Les énergies renouvelables n'apportent pas non plus de garantie pour la constitution d'un mix électrique faiblement carboné. L'Allemagne en offre un exemple révélateur : malgré la décision de développer massivement les sources d'énergie renouvelable, les émissions de CO2 de l'Allemagne restent dix fois supérieures à celles de la France. Et pour cause : des combustibles fossiles ont pris la place de l'énergie nucléaire pour compenser les manques d'électricité qui résultent de l'intermittence du vent et du soleil.

L'énergie nucléaire et les énergies renouvelables sont complémentaires

De très nombreux experts (AIE, GIEC) plaident par conséquent pour un mix énergétique faiblement carboné. L'énergie nucléaire est une source d'énergie qui émet très peu de CO2 et qui convient d'ailleurs parfaitement pour la production d'électricité. Une petite quantité d'uranium suffit à produire de grandes quantités d'énergie. En utilisant l'énergie nucléaire, les réserves de pétrole, de gaz naturel et de charbon s'épuiseront moins rapidement et on devra transporter significativement moins de matières premières.

Il est en outre possible de déployer l'énergie nucléaire. Vu l'urgence de la question climatique, nous devons procéder à une décarbonisation rapide de notre production d'électricité. Les énergies renouvelables ne peuvent à elles seules remplacer les combustibles fossiles ou répondre à la forte croissance de la demande énergétique. L'énergie nucléaire, qui est une technologie capable de produire de grands volumes d'électricité faiblement carbonée avec fiabilité, est susceptible d'être déployée rapidement à grande échelle. Au total, les énergies renouvelables représentent environ 10 % du mix électrique de la Belgique. En raison du caractère intermittent du vent et du soleil, la production d'électricité renouvelable n'est pas fiable et requiert des capacités de remplacement (back-up).

Aucune source d'énergie pauvre en CO2 ne peut actuellement réaliser à elle seule la diminution de CO2 exigée. Il ne s'agit dès lors pas de choisir entre l'énergie nucléaire ou les énergies renouvelables, mais d'associer toutes les technologies existantes. Seul un mix énergétique constitué en partie d'énergies renouvelables et d'énergie nucléaire permettrait d'atteindre les objectifs climatiques.

Si nous maintenons une capacité nucléaire de 2 GW, les émissions de CO2 de la Belgique continueront de baisser au lieu d'augmenter. Dans un scénario où l'énergie nucléaire serait absente (conformément à la loi actuelle relative à la sortie du nucléaire), les centrales au gaz, avec une capacité de 6,7 GW, et les énergies renouvelables, avec une capacité ambitieuse de 19 GW, feront augmenter les émissions de CO2 de la Belgique de 4 millions de tonnes par an, et de 19 millions de tonnes par an à partir de 2030 (Energyville, 2017).

Une étude menée en 2016 par PwC Enterprise Advisory et consacrée à la transition énergétique belge d'ici 2030 et 2050 révèle que seule une production d'électricité à base d'énergies renouvelables combinées à l'énergie nucléaire peut garantir à long terme des prix de l'électricité stables, la sécurité de l'approvisionnement et la réalisation des objectifs climatiques.

Par ailleurs, cette étude confirme explicitement que l'énergie nucléaire n'empêche en rien le développement des énergies renouvelables, mais bien que les deux sont complémentaires. Cette complémentarité garantit une énergie fiable, abordable et durable, ce qui correspond tout à fait à la stratégie européenne en matière d'énergie.

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