Le NAMRC : l’innovation nucléaire pour une énergie bas-carbone

Le Royaume-Uni opte résolument pour une énergie bas-carbone avec les énergies renouvelables et le nucléaire. Le gouvernement stimule l’investissement des industries dans la recherche nucléaire. Ainsi est né le NAMRC (Nuclear Advanced Manufacturing Research Center) à Sheffield, le pôle d’innovation britannique du nucléaire.

Une espace d’innovation de 5000 m2

En 2009, le gouvernement britannique donne le feu vert au lancement du NAMRC. Ce centre se distingue par la mise en commun des savoirs, par une grande expertise et par une vaste pratique des technologies nucléaires. Il dispose d’une équipe de plus de 40 ingénieurs et opérateurs.

Un bâtiment flexible où de grands composants peuvent être testés (source : NAMRC)

Il s’agit ici de recherche et d’innovation à grande échelle. Le centre, équipé des machines les plus sophistiquées (pour 31 millions de £), est installé dans un bâtiment de plus de 5000 m2 permettant de tester des composants de grande dimension.

Pour une énergie nucléaire sûre et compétitive

Plutôt que de la recherche fondamentale de longue haleine, le NAMRC se focalise sur la recherche appliquée. Pour participer à des améliorations concrètes et rapides dans la conception d’installations nucléaires, le centre se concentre sur les processus de production, les techniques de soudure et les outils d’inspection des composants.

La machine de forage multifonctionnelle du NAMRC (source : NAMRC)

Un système de forage d’une précision extrême

Le forage fait partie des procédés de fabrication que le NAMRC cherche à optimaliser. Un système de forage, multifonctionnel et hautement technologique, permet de forer des trous de 5 à 200 mm, jusqu’à 8 m de profondeur ! Cette machine unique est utilisée pour créer des systèmes de commande précis et efficaces pour les barres de contrôle dans les réacteurs nucléaires.

Le laser à diodes du NAMRC (source : NAMRC)

Soudures au laser : un formidable gain de temps

Au NAMRC, on trouve l’un des lasers à diode les plus puissants au monde. Ce laser est actuellement testé pour l’application des couches de protection des cuves des réacteurs. Cette couche de protection (parfois appelée "cladding") recouvre les parois de tous les réacteurs pour les protéger de la corrosion.  

Cette machine polyvalente est capable d’appliquer des couches de protection à base de différentes substances, à une vitesse de 10 kg/h. Si les tests s’avèrent concluants, la durée du procédé passera de quelques semaines à quelques heures…

Les savoirs mis en commun

Grâce à la mise en commun des savoirs, la recherche au NAMRC est active dans différents domaines. 
Le centre travaille à des projets de construction de centrales nucléaires classiques, mais également à la conception de SMR (Small Modular Reactors). Toute cette connaissance des technologies nucléaires est également mise à profit pour la recherche et le développement en matière de traitement des déchets nucléaires, de fusion, de production de combustibles,…

Les installations nucléaires sont des systèmes complexes, dotés de nombreux  composants de grande taille et dont la production exige des critères de qualité et de précision très stricts. D’où l’utilité d’une recherche pointue qui profite également à d’autres secteurs industriels.

Centrales nucléaires fermées, exploitées et planifiées au Royaume-Uni (source : Department of Energy and Climate Change)

L’énergie nucléaire : un grand défi, des projets concrets

Le NAMRC a été créé pour soutenir la croissance de l’industrie nucléaire au Royaume-Uni. 
Pour augmenter sa capacité nucléaire, le pays prévoit la construction de plusieurs nouvelles centrales d’une part et le remplacement de réacteurs en fin de vie d’autre part. Aujourd’hui, 15 centrales nucléaires, réparties sur 9 sites, sont en activité au Royaume-Uni.

Actuellement, 8 nouveaux sites d’implantation sont confirmés. Le site de Hinkley Point est déjà en phase de préparation pour couler le premier béton en 2019. Ce sera la première nouvelle centrale nucléaire au Royaume-Uni depuis 30 ans.

Un concours innovant !

Outre la construction de centrales nucléaires classiques, le Royaume-Uni planifie également la construction de petits réacteurs modulaires (Small Modular Reactors). Ces SMR, flexibles et économiques, peuvent compléter facilement la production fluctuante des énergies renouvelables comme le soleil et le vent.  

Des SMR innovants sont en développement ou en construction dans le monde entier, notamment en Chine, aux États-Unis et en Russie. En Europe, le Royaume-Uni est également très actif dans le domaine. Le gouvernement britannique a d’ailleurs organisé un concours afin de stimuler la recherche et le développement des SMR, avec un montant de 37,5 M£ à la clé.

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