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La technologie nucléaire : mieux adapter des végétaux
La technologie nucléaire : mieux adapter des végétaux

Les mutants bénéfiques : de nouvelles variétés de végétaux plus résistantes

La biodiversité est essentielle sur terre. La recherche de nouvelles variétés de plantes pour la culture et la consommation humaine est tout simplement appelée « la sélection des plantes ». Dans ce contexte, la technologie nucléaire opère une sélection par mutation génétique (mutagenèse) afin de mettre au point des végétaux mieux adaptés à leurs conditions environnementales et climatiques.

L'irradiation accélère la mutation spontanée

Par irradiation, la mutagenèse accélère le processus naturel de mutation spontanée des végétaux et crée des caractéristiques utiles que l’on ne rencontre pas dans la nature ou qui ont disparu au cours de l’évolution. Elle donne ainsi des variétés avec un rendement supérieur, plus stable et de meilleure qualité pour l’alimentation humaine et animale.  Ces variétés tolèrent nettement mieux la sécheresse et la salinité des sols, supportent les écarts de température importants et résistent mieux aux insectes nuisibles et aux maladies.

Dangereux ? Au contraire.

Les radiations peuvent faire peur. La première chose à savoir, c’est qu’elles ne laissent aucune trace radioactive dans les végétaux. En outre, l’irradiation détruit les bactéries comme les E. coli et la salmonelle. Enfin, les variétés irradiées sont moins dépendantes des produits agrochimiques, ce qui est essentiel pour le développement d’une agriculture durable.

Ces techniques nucléaires ont été soumises à des contrôles de sécurité très rigoureux et permettent de renforcer la sécurité des aliments tout en protégeant l’environnement.

L’Agence internationale de l’énergie atomique (AIEA) procure aux cultivateurs des 168 États membres des Nations Unies les techniques, formations et outils nécessaires pour produire ces végétaux améliorés. 

Ses laboratoires de Seibersdorf ont développé des techniques de mutagenèse principalement pour les cultures de riz et de blé, mais également de bananes et de pamplemousses. La Section de sélection des plantes des laboratoires procède également aux irradiations des végétaux. Enfin, les laboratoires de Seibersdorf forment des chercheurs qui pourront ensuite améliorer le rendement et la sécurité agricoles dans leur pays. Aujourd’hui, ces cultures améliorées sont pratiquées dans le monde entier. 

Ce qui prend énormément de temps à la nature, ne prend que quelques minutes aux scientifiques

L’ADN évolue naturellement au fil du temps. Imitant la nature à un rythme accéléré et sans laisser de traces de radioactivité, la radiation induit une variation génétique et permet de créer de nouvelles variétés plus résistantes.  

NAMIBIE

Namibie : des cultures plus fortes que la sécheresse

L’agriculture est étroitement liée à la croissance et au développement de la Namibie. Ce pays aux régions semi-arides et arides est l’un des plus secs de ’Afrique subsaharienne. Ses cultures sont donc extrêmement limitées, voire menacées.

Les laboratoires de Seibersdorf (Vienne) de la FAO (Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture) et de l’AIEA ont développé un programme d’aide pour la Namibie en vue de renforcer la tolérance des cultures à la sécheresse.

Afin de créer des variétés plus résistantes, les laboratoires ont traité des semences de variétés locales aux rayons gamma : le dolique (ou niébé, une légumineuse aux grandes qualités nutritionnelles), le sorgho (gros mil) et le millet perlé (petit mil).

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